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Timber buildings are regularly praised for their sustainability, as carbon dioxide removed from the atmosphere by the trees remains locked in the structure of the building. But what if you could go one better, to design buildings that not only lock in carbon, but actively absorb carbon dioxide to strengthen their structure? In this article, originally published by the International Federation of Landscape Architects as “Baubotanik: Botanically Inspired Biodesign,” Ansel Oommen explores the theory and techniques of Baubotanik, a system of building with live trees that attempts to do just that.

Trees are the tall, quiet guardians of our human narrative. They spend their entire lives breathing for the planet, supporting vast ecosystems, all while providing key services in the form of food, shelter, and medicine. Their resilient boughs lift both the sky and our spirits. Their moss-aged grandeur stands testament to the shifting times, so much so, that to imagine a world without trees is to imagine a world without life.

To move forward then, mankind must not only coexist with nature, but also be its active benefactor. In Germany, this alliance is found through Baubotanik, or Living Plant Constructions. Coined by architect, Dr. Ferdinand Ludwig, the practice was inspired by the ancient art of tree shaping.

Willow tower after completion. Image © Ferdinand Ludwig Connection detail 2012. Image © Ferdinand Ludwig Test field with inosculations. Image © foto chira moro Plane cube: view from south-west directly after completion. Image © Ludwig.Schönle

“I came in touch with some historic examples of living architecture while I was studying [at the University of Stuttgart] and was fascinated from the first moment on,” he explained. “The vision is a new way of integrating trees in architectural and urban design.”

As the name suggests, when shaped through a variety of means via pruning, bending, grafting, or weaving, trees can become extraordinary works of innovation. Early examples of living root bridges in Meghalaya, India, and the pleached hedge fences of medieval Europe reveal their additional value in the built environment.

Despite human intervention, this process can also occur in nature when trunks, roots, or branches in close proximity slowly fuse together. Known as inosculation, or approach grafting, it can arise within a single tree or neighboring trees of same or different species. Over time, as the limbs grow, they exert increasing pressure on each other, similar to the friction between two palms rubbed together. This causes the outer bark to slough off, exposing the inner tissue and allowing the vasculature of both trees to intermingle, in essence joining their lifeblood.

Series of sections through inosculation. Image © Ferdinand Ludwig

Series of sections through inosculation. Image © Ferdinand Ludwig

Ludwig’s Baubotanik, however, goes one step further. By incorporating a vegetal component to metal scaffolding and other construction materials, a living, breathing building is formed. Over time, as the trees age, their fused joints continue to strengthen, providing further load bearing support. Indeed, the ability of growing trees to incorporate foreign materials such as metal and plastic highlights the potential of Baubotanikal structures in urban design.

Connection detail 2012. Image © Ferdinand Ludwig

Connection detail 2012. Image © Ferdinand Ludwig

Unfortunately, not all tree species are suitable for such creative treatment. Ideal candidates must be flexible and vigorous with thin barks that can be easily grafted such as willow (Salix), sycamore/plane tree (Platanus), poplar (Populus), birch (Betulus), and hornbeam (Carpinus).

Ludwig elaborated, “For my PhD, I tested around 10 different species regarding their ability to inosculate. Plane tree, hornbeam, and beech joined very well and fast due to their thin, flaky bark. Those with a thick bark caused more problems when insoculated.”

Surprisingly, one top choice did not perform so well. “We used a lot of willows in the beginning due to their fast growth [and ease in propagation] from cuttings. However, we don’t use them anymore because they are not long lasting and the connection points between the plant and technical elements tend to rot.”

Even so, his early creations of a three-story willow tower, an osier willow footbridge and a silver willow bird watching station still stand, but not without some challenges.

Willow footbridge summer 2012. Image © Ferdinand Ludwig

Willow footbridge summer 2012. Image © Ferdinand Ludwig

Six years after the inception of the willow tower, Ludwig noted, “Heavy hailstorms, frost, fungal infections, and problems with the water quality all impacted on our growth predictions [for the fourth year], which fell behind expectations— a typical example of the influence of non-predictable factors.”

Thankfully, Ludwig and his close team of collaborators were able to solve these problems through selective replanting and technical adaptations. As a result, they have developed a system to cut back and replant certain trees without affecting the overall vitality of the structure. This system of redundancy allows losses of up to 30% of the trees without any adverse effects, but becomes more difficult to maintain as the structure ages.

Willow tower after completion. Image © Ferdinand Ludwig

Willow tower after completion. Image © Ferdinand Ludwig

The Plane-Tree-Cube, the largest baubotanikal building so far, incorporates sycamores instead and was open to the public during Landesgartenschau 2012, a regional horticultural show, in Nagold, Germany. A popular attraction, it was awarded the “Special Prize for Innovation” for Holzbaupreis Baden-Württemberg, a contest that judged unique buildings made from wood.

Plane cube: view from south-west directly after completion. Image © Ludwig.Schönle

Plane cube: view from south-west directly after completion. Image © Ludwig.Schönle

As a pioneer, his vision has also won awards for “Deutschland, Land der Ideen” (Germany: Land of Ideas), Übermorgenmacher (Creating the Day after Tomorrow), and Archiprix International, a competition in urban design and landscape architecture.

Ludwig, now an assistant professor at the University of Stuttgart, has found his role to be ever expanding. For the past year, he has served as a mentor and project leader for the University of Alghero in Sardinia/Italy. Hosting several design-and-build workshops for LandWorks, he shared his knowledge of processual design thinking with students from around the world through a hands-on approach.

Regarding future plans and goals, he replied, “We developed solutions to adapt to climate change in Stuttgart by using the potential of Baubotanik. This seems very interesting and urgent and we hope that we can contribute to this topic in the future.”

Test field with inosculations. Image © foto chira moro

Test field with inosculations. Image © foto chira moro

The value of Baubotanik should not be lost in today’s increasingly urban world. Unlike their dead lumber-based counterparts, living architecture continues to combat soil erosion, while providing oxygen, sustenance, shelter, and habitation. Trees can reduce storm water runoff and improve water quality through their roots. Moreover, they can even reduce energy costs due to their cooling shade. By reducing this energy demand, they in turn cut down greenhouse gas emissions.

As an integral part of the ecosystem, trees also convert carbon dioxide, a major greenhouse gas, into biomass, thereby mitigating climate change. But despite all these benefits, trees are still living things and must be treated as such in biodesign. Dr. Ferdinand Ludwig credits his success to being mindful of a key principle— to work out design rules that are derived from botanical rules of growth.

Detail 2012. Image © Ferdinand Ludwig

Detail 2012. Image © Ferdinand Ludwig

“If you do not respect the rules of growth in your design, the plant structure will not grow as you want it to and may even die.”

Only by working together with nature, only by cultivating a passion for the future of our world and our environment, can we truly move forward towards a more sustainable, balanced tomorrow.


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O que é? O Cidade Azul é uma ideia que foi colocada em prática em uma semana para trazer a tona uma parte de São Paulo que estava enterrada há muito tempo. Para fazer com que o cheiro, o som e o frescor originais das centenas (sim, é isso mesmo) de rios que cortam a cidade cheguem ao maior número de pessoas possível, o projeto começou com uma série de áudio guias, mas esse é só o começo.

Águas aprofundadas

O mapa que ilustra o Cidade Azul mostra uma extensa malha de rios que correm por baixo da cidade é algo impossível de “desver”, mas difícil de assimilar. Uma vez que você fica sabendo que um recurso tão fundamental quanto a água sempre esteve presente, bem embaixo dos seus pés e a no máximo 300 metros de profundidade, não tem como continuar a olhar o ambiente artificial que criamos aqui do mesmo jeito.

O objetivo do projeto é impactar as pessoas espalhando evidências que esses rios existem e correm por lugares onde não antes não era considerada nem a possibilidade de um dia eles terem existido, ao ponto de elas se sentirem estimuladas a passar essa informação adiante. Para que isso funcione, a proposta do Cidade Azul é oferecer uma experiência sensorial como um atalho para a uma mudança da percepção que temos do ambiente urbano.


Denis Russo Burgierman foi impactado pela presença inibida dos rios paulistanos quando escreveu sobre o assunto para o Isso não é normal. O jornalista conta que passou os últimos anos explorando locais estranhos da cidade, como becos e ruas sem saída que foram desenhados seguindo os caminhos dos rios. O Beco do Batman, por exemplo, é um desses lugares que só existem porque os moradores construíram suas casas de costas para o Rio Verde. Seu envolvimento com o assunto levou Barbara Soalheiro, fundadora da Mesa e Cadeira, a convidá-lo para fazer parte da equipe que colocaria o projeto na rua em cinco dias, seguindo o método de “aprender fazendo” praticado na empresa.

A iniciativa de começar o projeto partiu da Carolina Ferrés, que já também já havia trabalhado com o tema quando desenvolveu o Viva o Rio Pinheiros. A dupla Luís de Campos Júnior e José Bueno, do Rios e Ruas, também foi chamada devido ao seu histórico de envolvimento com a malha fluvial de São Paulo. Além deles, participaram dessa etapa inicial profissionais de diferentes especialidades que auxiliaram na criação do site, o logo, o nome e o áudio guia, que foi gravado sob um edredom usado para isolamento sonoro.

A gente acha que tem um poder essa caminhada, de mudança, de entender a dinâmica da cidade. No momento que a gente conseguir convencer todo mundo a querer esses rios, aí a gente vai pensar em políticas públicas.

Denis Russo Burgierman

O roteiro sugerido pelo áudio guia, o primeiro de uma série, segue o caminho do Rio Verde sugerindo que o ouvinte preste atenção nos sinais da presença das suas águas correndo pela região da Vila Madalena. Intervenções com lambe-lambes e tinta azul também foram feitas para incentivar as pessoas que passam por ali a também seguir o percurso do rio. Depois de fazer o áudio guia, eles usaram as redes sociais para juntar gente que quisesse passar por essa experiência e gravaram o vídeo abaixo.

Outra cidade onde os rios escondidos pela infraestrutura urbana estão passando por um processo de recuperação e descoberta é São Francisco, nos EUA. O projeto Ghost Arroyos também busca chamar a atenção para as águas esquecidas que cruzam o centro do município traçando suas linhas sinuosas sobre o asfalto e espalhando auto-falantes pelo caminho com sons fluviais e histórias contadas por habitantes locais.

Entender a cidade de outro jeito faz parte do processo que o Cidade Azul quer desencadear a partir da descoberta daquilo que abrimos mão em nome da ideia de desenvolvimento urbano vigente que via os rios como obstruidores do seu progresso. Mas isso é só a primeira etapa. O projeto pretende fazer com que os rios corram novamente livres e limpos, integrando e transformando a paisagem urbana.

É um projeto de longuíssima duração, queremos descobrir os rios agora no sentido figurado e depois no sentido literal. Parece impossível, mas eu acredito que é inevitável.

Denis Russo Burgierman

Uma campanha de arrecadação de recursos para viabilizar as próximas ações do Cidade Azul está atualmente em busca de apoiadores no Catarse. Cada uma das seis pessoas que participam ativamente do projeto está trabalhando em uma tarefa. Carolina, por exemplo, está cuidando da divulgação e acaba de voltar de Austin, onde a iniciativa foi finalista da competição Place by Design no SXSW Eco 2015. Denis está escrevendo o roteiro de um longa metragem e Paula Dib está mais envolvida com o crowdfunding.

O plano é que até o final do ano mais um áudio guia seja finalizado e enquanto isso o Cidade Azul também já está articulando a reintegração de seis rios que estão mais próximos de voltar a fazer parte da cidade. Também há parcerias pontuais, como a produção do áudio guia do rio Itororó, que tem apoio da Red Bull, e um outro trabalho que está sendo feito em conjunto com a atual administração do Mirante 9 de Julho.

O sonho final seria trazer esses cursos d’água à tona. Transporte sobre as águas, ciclovias acompanhando o curso dos rios e jardins são algumas das possibilidades trazidas por esse “destampamento”. A crise hídrica fez muita gente perceber a importância da água e ver que os rios não são apenas acidentes geográficos que precisam ser remendados para comportar a expansão da cidade. É um bom momento para trazê-los de volta para as conversas sobre São Paulo e, quem sabe, não nasce aí uma vontade de vê-los correr de novo, com vida, cheiro e som.


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In the present state of transition of the industrial harbor of Göteborg the establishment of Bathing Culture activities generates a form of prediction for the future of this particular setting.

Frihamnen, the industrial harbor of Gothenburg, is gradually losing its industrial character and is steadily becoming a new, central part of Göteborg, open to be discovered and adopted by the citizens.

The present state of transition, the traces of its former uses and the huge undefined spaces together make the area very attractive for the establishment and implementation of different kinds of cultural activities. Apart from polluted land and water, the heritage of this industrial port area is a series of fascinating functional objects and buildings and the spontaneous and fragile nature that somehow exists between asphalt, concrete and water.

raumlaborberlin, Göteborg Bathing Culture, Sweden 2015

For sustainable urban growth and the creation of a specific harbour park at Frihamnen it is necessary to preserve the memory of the site by attempting to intertwine with old structures, both physically and emotionally, the feeling and the qualities of the current state of ‚waitingʻ for new uses, buildings and temporary interventions.

Establishing bathing in this rough and hostile environment is, above all, a way to change the perception of it: creating intimate spaces, new leisure experiences and the opportunity for communication between different groups of people. Since water pollution does not allow, for the moment, direct bathing activities in the docks, the establishment of Bathing Culture activities will generate a form of prediction for the future of this particular setting.

raumlaborberlin, Göteborg Bathing Culture, Sweden 2015

Public baths were once an intense place for social gatherings in our cities. They were places not only for relaxation and sport but also for politics, discussion, business deals, eroticism, hedonism and crime. This has been lost in our cities and substituted with the more bleak and leisure-based public swimming pools and spas. Baths can be seen as a social space to meet people, spend time together and discuss life. The sensorial qualities of the baths provide us with a place where there is no competition, consumption or spectacle, but where the focus is purely on sharing spaces and thoughts, and enjoying and benefiting from the water.

raumlaborberlin, Göteborg Bathing Culture, Sweden 2015. The entrance

In September 2014 raumlaborberlin asked people from all over Göteborg to participate in the building process during the first phase of Bathing Culture. In line with the idea of designing and building collectively in open processes thet arrived to the Jubilee Park with a mixed team of architects, carpenters, designers and a cook. During the open call week the building process had already started and raumlaborberlin’s team was about to finish the wooden piers along the water line. In all, 24 people with different professional backgrounds, ranging from students of design to artists and town planners, came to build with them and discuss the future potential of the site and the park.

raumlaborberlin, Göteborg Bathing Culture, Sweden 2015. Locker room

The choice of materials enhances the intended dramaturgy for visitors to the bath. Cold and weathered metal on the outside, ready-mades from naval equipment, produce the sensation of something that could naturally belong to the harbor site. The wooden path with its pattern, the physical and visual connection between the different buildings, recall floating wood pieces along the shore.

The larch shingles of the sauna interior, made of thick veneer, are thin enough to react to the changes of temperature and humidity so that their shape changes in use. The warm space breathes with the visitors. The direction of the shingles’ pattern on the walls and ceiling creates at the same time an embracing space and a focus on the view out of the big window towards the silhouette of the cranes and the city center. This visual connection between the new intimate space inside the “hostile” harbor environment and the old city was from the beginning a crucial aspect for the choice of the site.


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O imaginar o senhor não pode, como foi que eu achei gosto naquela comida, às ganas, que era: de feijão, carne-seca, arroz, maria-gomes e angu. Ao que bebi água, muita […]”

A epígrafe foi extraída de “Grande Sertão: Veredas”, de Guimarães Rosa, mas referências da fartura à mesa nativa poderiam ser colhidas em tantas outras obras da nossa literatura. O melhor da nossa prosa nutre-se da variedade de alimentos que produzimos. Para que germinem cada vez mais saudáveis, a presidenta Dilma Rousseff anuncia o Plano Safra da Agricultura Familiar 2015-16 nesta segunda-feira (22).

Resumir a agricultura familiar à produção de alimentos é muito, mas não é tudo. Cerca de 70% do que chega às mesas dos brasileiros provém da agricultura familiar –70% do feijão (que Riobaldo saboreou com “ganas”), 83% da mandioca, 69% das hortaliças, 58% do leite e 51% das aves.

Se ela provisiona segurança alimentar, atestada pela ONU (Organização das Nações Unidas), também nos proporciona alimentos saudáveis, cada vez com menos agrotóxicos. Enquanto alimenta, reduz nossa dependência de alimentos importados e contribui no controle da inflação. Ou seja, traz segurança macroeconômica.

Assim como brotam refeições das lavouras de 4,3 milhões de estabelecimentos da agricultura familiar (84% do total), vicejam em suas leivas farta riqueza, que gera distribuição de renda, protege a biodiversidade e mantém a juventude no meio rural. Que tece espaços de vida.

Espaços estimulados pelo governo federal. Os R$ 2,4 bilhões do Plano Safra da Agricultura Familiar 2002-03 saltaram para R$ 24,1 bilhões em 2014-15 –dez vezes mais.

Esse incentivo, que será maior em 2015-16, vem de políticas públicas como o Pronaf (Programa Nacional de Fortalecimento da Agricultura Familiar), dão segurança a quem produz, apoiam a comercialização e agregam valor à agricultura familiar dinâmica. É vital à economia, pois responde por 74% dos postos de trabalho nos campos do país –o dobro do que gera a construção civil.

O imaginário do agricultor que calca o berço onde joga a semente à espera do orvalho que a faz germinar vai se evanescendo dos roçados. Entre 2008, primeiro ano da linha de crédito Mais Alimentos, e 2014, a venda de tratores destinados à agricultura familiar dobrou –alcançando 20.388 unidades, 31% do total produzido no Brasil.

O arado, esteio da agricultura por milênios, vai cedendo à tecnologia, aumentando a produtividade no campo e a produção industrial.

Essa imensa cadeia produtiva não se espraia só por rincões e querências afastados. A nova ruralidade, que abriga o conceito de territórios, engloba 4.963 municípios. O território rural, que integra campo e cidade, agrega-se pela coesão e identidade cultural, social e econômica.

Esses programas de desenvolvimento rural são coordenados pelo Ministério do Desenvolvimento Agrário em parceira com outros entes do governo federal. Políticas que buscam restringir os flagelos aos compêndios históricos, como o que as pesquisadoras Heloisa Starling e Lilia Schwarcz descrevem em seu alentado “Brasil: Uma Biografia”.

Com base em obra do jesuíta André João Antonil, a dupla descreve o desastre famélico entre os séculos 17 e 18 nos sertões mineiros. “Deslumbrados” pelo tesouro que brotava das minas, aventureiros morreram “com as mãos cheias de ouro”, já que se esqueceram de plantar “mandioca, feijão, abóbora e milho”.

Assim, o Plano Safra da Agricultura Familiar significa mais que alimento na mesa dos brasileiros. Representa a agroecologia, a diversificação no plantio, o desenvolvimento territorial, a cultura preservada, a qualidade de vida, os mananciais resguardados, a geração de energia, a redução da pobreza, o desenvolvimento interiorizado, o crescimento com sustentabilidade.

Representa a convivência solidária entre o campo e a cidade.